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Las escuelas de Kansas City son 'lo que hace palpitar' sus barrios, pero las familias no saben si cerrarán

An adult male hugs a young girl, his daughter, while standing outside a home. Both are wearing heavy coats. They are standing on a sidewalk that is directly in front of the door to the home. There is a small sign in the yard that reads "I heart James Elementary."
Carlos Moreno
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Ángel Rodríguez y su hija Natalie, de 9 años, están parados enfrente de su casa después de caminar desde la Escuela Primaria James, a la que Natalie asiste como alumna del 4º grado.

Las escuelas públicas de Kansas City están considerando la posibilidad de cerrar cerca de 10 escuelas, debido al envejecimiento de los edificios y a la disminución en sus inscripciones. Pero las familias se han opuesto al plan, y algunas dicen que si su escuela cierra no mantendrán a sus hijos en el distrito.

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Dalia Rodríguez dice que a su hija Natalie, de 9 años, le encanta todo lo de su escuela en James Elementary, incluso la clase de matemáticas.

Pero Rodríguez dice que a Natalie, especialmente le gusta pasar tiempo con sus maestros.

Rodríguez dice, "ella siempre habla de los maestros. Así que para ella, cada uno es su favorito. Para mi hija es como su segunda casa".

Es por eso que Rodríguez dice que está luchando para mantener abierta la escuela de su hija - Kansas City Public Schools anunció que estaba considerando el cierre de la escuela James Elementary, tan pronto como el próximo otoño ya que es parte de una propuesta para cerrar 10 escuelas debido al envejecimiento de los edificios y la disminución en las inscripciones de la escuela.

Esta iniciativa forma parte del plan estratégico a largo plazo del distrito, que se llama Blueprint 2030, para dar a sus estudiantes las mismas oportunidades académicas que los estudiantes en los distritos suburbanos.

Pero Rodríguez dice que James Elementary es más que una escuela para su familia.

Rodríguez dice, "es parte, nuestra comunidad es parte de la vida de mi hija, es parte de muchos niños. Ellos tienen que saber exactamente si, si cierran James es, serán un montón de corazones rotos".

Meses después de anunciar sus intenciones, y después de múltiples reuniones pólemicas, KCPS ha retrasado la votación final a enero - dejando a las familias con la incertidumbre acerca de cuál de sus escuelas será la que realmente cerrará.

En una carta a las familias, el distrito dijo que el aplazamiento se basó en los comentarios aportados por los miembros de la comunidad. Ahora KCPS está trabajando en recomendaciones que han sido consideradas para presentar en la reunión de la junta escolar del 11 de enero.

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Jodi Fortino
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Dalia Rodríguez y su familia asisten a la reunión de noviembre, de la junta de educación, para hablar en contra de la propuesta del distrito de cerrar la Escuela Primaria James.

‘Lo que hace palpitar a este barrio’

James Elementary junto con Whittier Elementary y Northeast High School, es una de las tres escuelas que pertenece al barrio histórico del noreste de Kansas City que podrían ser eliminadas.

Los miembros de la comunidad temen que el cierre de estos edificios afectaría más a las poblaciones más vulnerables de la ciudad. Según Revolución Educativa, las escuelas dan servicio a una población diversa de familias inmigrantes, muchos de los cuales hablan español como su lengua materna - incluyendo Rodríguez.

KCPS dijo que trabajó para proporcionar recursos traducidos en los cinco idiomas más hablados de la ciudad: Inglés, español, swahili, somalí y birmano. Eso incluyó imprimir materiales traducidos en las escuelas y en las reuniones, y proporcionar traductores en las conversaciones de la comunidad, dos de las cuales se celebraron en español.

Pero Edgar Palacios, director general y fundador de Revolución Educativa, afirma que el anuncio del cierre de las escuelas tomó desprevenidas a muchas familias hispanohablantes. En su opinión, la Junta tenía que retrasar su decisión final y dar más tiempo a las comunidades para elaborar otros planes alternativos y para que aportaran sus comentarios.

Palacios dice que vivir a poca distancia de una escuela en el barrio, reduce la ansiedad de las familias inmigrantes. Y muchos edificios cumplen una doble función como puntos de contacto para los miembros de la comunidad, como la despensa de alimentos del Northeast High School, que atiende a unas 100 familias al mes.

Palacios dice, "no quiero subir a mi hijo a un autobús porque no sé qué le va a pasar a ese niño en el autobús. Tampoco sé a qué escuela van a ir. No voy a poder establecer una relación tan profunda con la escuela porque no puedo acceder a ella ni llegar tan rápido".

Christine Shuck es madre de un alumno de primer grado de la escuela primaria Whittier, cuyo cierre está previsto para el otoño del 2024. Si eso sucede, los estudiantes se dividirán en cuatro escuelas diferentes en todo el distrito.

One woman sits at a long table talking. Another woman behind her bends to pick up some material from the floor. They are surrounded by clothes hanging on racks, clothing in baskets and other household items arranged on long tables.
Carlos Moreno
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La despensa, el Viking Pantry and Closet del Northeast High School ofrece alimentos, ropa y otras necesidades domésticas a las familias cuyos hijos asisten a la escuela. Está manejada por voluntarios que fueron antiguos alumnos.

Cuando Shuck se mudó por primera vez al vecindario de Lykins en el 2013, dudaba en inscribir a su hija en KCPS porque recientemente había perdido su acreditación. En su lugar, decidió educar a su hija en casa.

Cuando Shuck más tarde tuvo que encargarse del cuidado de su padre, inscribió a su hija en Whittier - algo que sólo planeaba hacer para el resto del año escolar.

Shuck dijo que el profesorado de Whittier le hizo cambiar de opinión sobre la escuela pública.

Shuck dijo, "son como trabajadores mágicos allí. ¿Y vas a separarlos y enviarlos a otros lugares? Vas a deshacer a un equipo que sabe lo que hace".

Shuck dice que esperaba que su hijo de primer grado pudiera graduarse en Whittier, y planeaba inscribir a su hijo de 14 meses cuando estuviera listo para el jardín de infancia.

Shuck dice, "Whittier es realmente lo que hace palpitar a este barrio y al barrio de Lykins. Y no quiero que desaparezca".

A Shuck le preocupa que si la escuela cierra, menos familias se mudarán al barrio y las casas abandonadas empeorarán el deterioro de la zona.

Esa es también la preocupación de la Asociación de Vecinos de Lykins, que ha estado trabajando para convertir las propiedades abandonadas en viviendas de calidad. Los miembros de la asociación dicen que Whittier está en el centro del proyecto, y se preocupan por los planes que el distrito tiene para ese edificio.

Kelly Allen, directora de proyectos especiales del grupo dice que, "cuando te llevas ese capital sin ningún plan, se convierte en una lacra para el barrio. Las cosas se deterioran a su alrededor, y atrae a la delincuencia. Perder la escuela ya es bastante malo porque es importante para la gente. Pero perder la escuela y luego simplemente tenerla sentada y pudriéndose, como todas las otras escuelas del noreste que han cerrado desde 2009, es inaceptable."

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Carlos Moreno
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Desde la escuela James Elementary, Angel Rodríguez camina a casa con su hija Natalie, de 9 años, La distancia entre su casa y la escuela que se encuentra entre varias identificadas para su posible cierre por las Escuelas Públicas de Kansas City, es solamente de una manzana.

Mientras que el grupo de vecinos reconoce que el distrito necesita cerrar escuelas, no cree que Whittier o James Elementary sean las correctas - ambas están entre las de mayor rendimiento en el distrito, según las evaluaciones estatales.

¿A qué se deben estos cierres?

Junto con el rendimiento académico, la empresa consultora que recomendó el cierre de las 10 escuelas también examinó el número de estudiantes que atienden la escuela, las tendencias demográficas, las condiciones de las instalaciones, la ubicación y cuestiones de justicia.

Las recomendaciones propuestas cambiarían la asignación de $13.2 millones de dólares para el distrito para hacer inversiones en la ampliación de los programas académicos como clases de idiomas extranjeros, música instrumental, laboratorios de ciencias, cursos electivos, aprendizaje basado en proyectos y excursiones.

Algunas partes del plan dependen también de que el distrito apruebe una iniciativa de bonos. Desde 1967, el distrito no ha tenido éxito en la votación de bonos para la escuela.

Y en el último par de décadas, KCPS ha visto una fuerte caída en sus inscripciones escolares. El distrito cerró la mitad de sus escuelas en el 2010, impulsando aún más familias a inscribirse en escuelas charter y distritos suburbanos.

Aún así, la Superintendente Interina Jennifer Collier dijo que el distrito no verá el crecimiento que necesita a menos que haga cambios, incluyendo cierres.

Collier dijo, en una junta del consejo en Octubre, "nuestros fondos se distribuyen actualmente a través de nuestro sistema, donde tenemos edificios que no están en su total función, donde las inscripciones son bajas, donde luchamos para tener personal y tener el tipo de programación que queremos tener en los edificios, porque no tenemos suficientes estudiantes para poder proporcionar eso. No podemos seguir por ese camino. Tenemos que abordar esto ahora si queremos ver que este distrito escolar y nuestros estudiantes continúen creciendo, aprendiendo y prosperando."

Dalia Rodriguez sits in the lobby of Revolución Educativa.
Jodi Fortino
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Dalia Rodríguez, se encuentra sentada en el vestíbulo de Revolución Educativa, donde ha estado utilizando recursos para enviar correos electrónicos al distrito escolar y encontrar más información sobre posibles cierres de escuelas.

El distrito escolar dice que establecerá "Equipos de Transición" en todas las escuelas que cierren, con consejeros, un coordinador de justicia restaurativa y un terapeuta para ayudar y apoyar a los estudiantes en su traslado.

En un correo electrónico dijo el Distrito, "sabemos que las familias de las escuelas que cierren considerarán todas sus opciones. Estaremos trabajando con los estudiantes individualmente para hacer estos traslados y abordar sus preocupaciones. Tenemos la esperanza de que los nuevos programas e inversiones en KCPS animen a las familias a permanecer en nuestro distrito".

Pero si las escuelas cierran, algunas familias dicen que no mantendrán a sus hijos en el Distrito.

Rodríguez pasa mucho tiempo como voluntaria en James Elementary, desde organizar eventos hasta ser mentora de estudiantes en español, porque ha visto el impacto que ha tenido en Natalie.

Rodríguez dice, "ella siente que, 'Yo puedo hacer esto. Cuando sea mayor, quiero ir al colegio. Quiero ir a la universidad. Quiero aprender. Por eso voy a James”.

Si James Elementary cierra, Rodríguez dice que probablemente inscribirá a su hija en una escuela chárter. Pero ella preferiría en cambio mantener la escuela abierta y ayudarla a crecer.

Rodríguez dice, "podemos crear programas, podemos decirle a la gente que James es buena escuela. Ahora, es diferente. Tienen programas, tienen muchas cosas buenas".

More than ever, education lies at the intersection of equity, housing, funding, and other diverse issues facing Kansas City’s students, families and teachers. As KCUR’s education reporter, I’ll break down the policies driving these issues in schools and report what’s happening in our region's classrooms. You can reach me at jodifortino@kcur.org.
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