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Rick Smith, el jefe de policía de Kansas City, anuncia que se jubilará en abril

Police Chief gesturing while talking at a podium. Department of Justice flag in the background.
Carlos Moreno
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KCUR 89.3
Rick Smith habla durante un informe sobre la Operación LeGend cuando el entonces Fiscal General William Barr visitó la ciudad de Kansas City en el 2020.

El viernes, los Comisionados de la Junta Directiva de Policía de Kansas City anunciaron que el subjefe, Joe Mabin un veterano con 22 años de servicio en la fuerza de policía será el nuevo jefe interino.

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El viernes Rick Smith — el jefe de la Policía de Kansas City, Missouri, cuyos casi cinco años en el cargo estuvieron marcados por una criticada respuesta a las protestas de Black Lives Matter y la condena de un agente por matar a un hombre negro — anunció que se jubilará el 22 de abril.

El viernes la Junta Directiva de la Policía de Kansas City votó como jefe interino a Joe Mabin, un veterano negro de 22 anos de servicio en la fuerza policial, que actualmente es subjefe al frente de la oficina de investigación.

El alcalde de Kansas City, Quinton Lucas, dijo que la Junta Directiva -que nunca pidió públicamente la destitución de Smith, pero que organizó una jubilación anticipada en una reunión confidencial el pasado mes de noviembre- tomó la decisión en una votación unánime.

En un comunicado de prensa, la Junta Directiva dijo, "Confiamos en que el Departamento estará en buenas manos durante este período provisional, mientras nos comprometemos con la comunidad en el proceso de contratación de un nuevo Jefe".

El viernes en una conferencia de prensa, Lucas dijo que la Mesa Directiva estaba impresionada por las más de dos décadas de servicio de Mabin.

Lucas dijo, "esperamos seguir construyendo fuertes lazos con la comunidad, para defender a las mujeres y hombres uniformados y seguir mejorando, creo, nuestras relaciones tanto con el condado, con la ciudad, como con todos en nuestra comunidad".

El 23 de abril Mabin comenzará como jefe interino. Lucas añadió que Mabin no tiene previsto solicitar el puesto de jefe permanentemente.

La declaración de la Mesa Directiva dice que "por lo tanto, éste es realmente un puesto provisional".

 Joe Mabin, a 22-year veteran of the force who currently heads up the investigation bureau, was named the interim chief of Kansas City Police. Mabin will begin on April 23.
Kansas City Police
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Joe Mabin, un veterano con 22 años de servicio en la fuerza policial, que actualmente dirige la oficina de investigación, fue nombrado jefe interino de la Policía de Kansas City. Mabin comenzará a trabajar el 23 de abril.

“Por fin”

Smith, en un breve comunicado en el que anunciaba su jubilación, se caracterizó como un joven agente de Minnesota que se comprometió con el departamento de Kansas City, y que servir como jefe fue su "mayor honor profesional".

Smith escribió, "me casé aquí, formé una familia y me jubilaré aquí en menos de un mes, como un orgulloso habitante de Kansas City. Mi corazón y mi alma siempre estarán con el KCPD. Gracias Kansas City y gracias KCPD".

El anuncio del viernes supuso un rápido -pero esperado- final de la etapa de Smith bajo el máximo cargo del cumplimiento de la Ley.

"Que se vaya", dijo Gwen Grant, presidenta y directora general de la Liga Urbana del Gran Kansas City. "Estamos encantados de saber que el reinado de Rick Smith sobre el KCPD está llegando a su fin".

Lucas, que es uno de los cinco miembros de la junta directiva de la Policía, agradeció a Smith en un tweet por "sus muchos años de servicio dedicado al Departamento de Policía de Kansas City y a las mujeres y hombres que cada día trabajan para proteger y servir a los habitantes de Kansas City."

Otro grupo comunitario, MORE2, dijo que estaba "encantado con la oportunidad de un nuevo liderazgo."

"El Comandante Smith era un jefe que protegía a los malos policías a costa de la seguridad pública, perjudicando específicamente a las comunidades de color", dijo Winston Bowles, organizador de MORE2.

En Diciembre las críticas públicas de Smith llegaron a su punto critico, cuando salió a la luz un vídeo en el que se podía oír a Smith llamando "el tipo malo" a un hombre negro que acababa de morir a manos de un agente.

Ese vídeo fue grabado el 3 de diciembre del 2019, después de que policías de Kansas City respondieron a un tiroteo en el que el detective DeValkenaere disparó fatalmente a Cameron Lamb, de 26 años. El 19 de noviembre del 2021 un juez condenó a DeValkenaere por homicidio involuntario y acción criminal armada en el tiroteo de Lamb. A principios de este mes, DeValkenaere fue condenado a seis años de prisión, aunque sigue en libertad bajo fianza mientras apela.

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Imágenes del vídeo de la cámara de control del 3 de diciembre del 2019 del día en que Cameron Lamb fue disparado y murió. En el vídeo se oye al jefe de policía de Kansas City, Rick Smith, decir: "El tipo malo está muerto".

En noviembre, algunos sugirieron que Smith estaba siendo forzado a dejar su puesto por la junta directiva, pero Smith dijo que "no iba a ninguna parte". Pocos días después, la junta directiva dijo que Smith se jubilaría en la primavera, y que "estaba en buenos términos".

Muchos habían exigido que Smith renunciara casi desde el principio de su mandato como jefe, en parte debido a la elevada tasa de homicidios de la ciudad. Pero las demandas más fuertes vinieron de las comunidades minoritarias, que el pasado mes de julio pidieron una investigación al Departamento de Justicia de los EE.UU. sobre el departamento. En una carta de 15 páginas dirigida al Departamento de Justicia, Grant y otros líderes pidieron a las autoridades federales que investigaran el alto índice de violencia del KCPD contra la población negra y latina, las prácticas de contratación racistas y la falta de control local del departamento.

Ese esfuerzo fue apoyado por la fiscal del condado de Jackson, Jean Peters Baker, quien dijo que el KCPD no tiene "ninguna responsabilidad con nuestra comunidad". Baker estuvo mucho tiempo en desacuerdo con Smith, en parte porque dijo que su departamento no cooperaba con las investigaciones sobre los disparos de la policía.

En marzo, el Heartland Presbytery, un grupo regional religioso muy grande, pidió a la junta directiva que despidiera a Smith, citando su negativa a colaborar con las investigaciones independientes sobre el uso excesivo de la fuerza, la falta de confianza con la comunidad negra y su incapacidad para aportar diversidad racial al cuerpo de policía.

Cuando el debate sobre el desempeño del trabajo de Smith no estaba en primer plano, la conversación pública se trasladó al presupuesto del KCPD. El pasado mes de mayo, el alcalde de Kansas City, Quinton Lucas, intentó conseguir una pequeña medida de control local sobre el presupuesto con una medida que impulsó en el ayuntamiento.

El plan, que un juez anuló en octubre, pedía que la ciudad y la policía negociaran más sobre el gasto que promovería la prevención de la violencia y una mejor seguridad pública.

Pero la financiación de la policía nunca estuvo en peligro, a pesar de las reclamaciones de "desfinanciación" de Smith y el sindicato de la policía. Esta semana, el Ayuntamiento aprobó un presupuesto que incluía $269 millones de dólares para el departamento de policía, por encima del 20% mínimo que exige la ley de Missouri.

Kansas City Mayor Quinton Lucas and Kansas City Police Chief Rick Smith talk during an Operation LeGend update in August 2020.
Carlos Moreno
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El alcalde de Kansas City, Quinton Lucas, y el jefe de policía de Kansas City, Rick Smith, hablan durante un informe de la Operación LeGend en agosto del 2020.

En la búsqueda de un nuevo jefe

Lucas dijo, la Junta de Comisionados de la Policía de Kansas City aún no ha elegido una empresa para dirigir la búsqueda de contratación de un nuevo jefe de policía.

El alcalde añadió que aún no hay ninguna fecha límite para cuando cubrir el puesto.

Lucas dijo,"creo que la expectativa de la junta directiva es que este jefe interino participe en gran parte de nuestra discusión presupuestaria, que en realidad comienza antes de lo que la mayoría pensaría. Y por eso pensamos que era un puesto importante".

Tras una semana de debates en el seno del consejo sobre la cantidad adecuada para la financiación de la policía y el grado de control que debe ejercerse sobre su presupuesto, Lucas dijo que cree que la ciudad y el departamento están progresando.

Dijo, "estamos en el camino correcto en cuanto a cómo trabajamos juntos, cómo garantizamos el sentido de responsabilidad, cómo velamos por los intereses de nuestra comunidad. Pero también en cuanto a ser responsables con un presupuesto que contrata a suficientes oficiales en nuestras calles, invierte en la participación de la comunidad, en los operadores de llamadas del 911, que la gente de la ciudad de Kansas quiere y merece".

Lucas describió además a Mabin como alguien que colaboraba bien con los funcionarios de la ciudad y los fiscales anteriores.

Lucas dijo, "creo que estamos en una posición en la que podemos tener a todo el mundo colaborando. Y espero que eso continúe".

Las organizaciones locales de derechos civiles han pedido a la ciudad que la búsqueda de un nuevo jefe de policía sea un esfuerzo de colaboración, en el que los residentes puedan aportar su opinión y un voto de palabra en el próximo líder policial de la ciudad.

A partir del martes, la Cámara de Comercio de Kansas City, junto con otros grupos locales, organizará sesiones de audiencias públicas durante el próximo mes en las que los residentes podrán compartir lo que esperan en el próximo jefe de policía.

Las conversaciones de esas sesiones se presentarán luego a la Junta Directiva de Policía. Los eventos tendrán lugar en estas fechas.

  • Martes, 29 de marzo: 6 p.m.-8 p.m., Northland Neighborhoods Inc., 5340 NE Chouteau Trafficway
  • Sábado, 2 de abril: 10 a.m.-12 p.m., Bruce R. Watkins Cultural Center, 3700 Blue Parkway
  • Sábado, 2 de abril: 10 a.m.-12 p.m., Evangel Church, 1414 E. 103rd St
  • Miércoles, 6 de abril: 6 p.m.- 8 p.m., Mattie Rhodes Cultural Center, 1701 Jarboe St (Bilingüe)
  • Jueves, 7 de abril: 6 p.m.- 8 p.m., Cámara de Comercio del Noreste de Kansas City, 2657 Independence Ave. (Multilingüe)
  • Jueves, 14 de abril: 3:30 p.m.-5:30 p.m., KC Chamber Board Room, 1er piso de Union Station
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