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Los artículos con plomo son fáciles de encontrar en las tiendas de antigüedades y de descuento

Lead in products
Brian Munoz y Samantha Horton
/
Midwest Newsroom
En las tiendas de descuento, los artículos nuevos y de antigüedades con plomo representan un riesgo para los consumidores y son especialmente peligrosos para los niños, que a menudo se llevan las manos a la boca después de tocar cualquier cosa que esté a su alcance.

Debido a la exposición de artículos que contienen plomo, ya sean comprados en una tienda local nueva de descuento o de segunda mano los niños son especialmente vulnerables a la intoxicación.

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Cuando era adolescente, un baúl clásico de estilo militar que compró en un tianguis al este de Michigan se convirtió en un elemento básico en la vida de Jennifer Poupard.

Poupard, que ahora tiene 37 años, lo compró originalmente para guardar sus discos compactos. A lo largo de los años, el baúl -con asas de cuero y hebillas metálicas- sirvió de caja para los zapatos, de mesa de centro y de lugar de descanso para un tocadiscos.

Se le dio un nuevo uso en el 2013, cuando nació su hijo Wallace.

Poupard dijo,” [Wallace] jalaba del soporte en ese baúl y se daba la vuelta y corría hacia mí. Y es más o menos cuando me di cuenta de que los números subían".

Los números que subían eran los niveles de plomo en la sangre de Wallace.

En ese momento en Chicago, Poupard participaba en el programa de Mujeres, Bebés y Niños (WIC) que requería que Wallace recibiera pruebas regulares de plomo en la sangre.

En el año 2014, cuando Wallace cumplió los 18 meses, el chequeo de plomo dio como resultado 5.3 microgramos por decilitro. En ese momento, el nivel de referencia de los Centros de Control de Enfermedades era de 5 microgramos por decilitro. La CDC bajó el nivel a 3.5 en octubre del 2021.

Después de consultar en línea con otras madres en un grupo de Facebook, Poupard comenzó a creer que su amada reliquia podría haber sido la culpable.

El diario de Missouri Independent y la sala de prensa del Midwest de NPR están colaborando para explorar el problema de los altos niveles de plomo en los niños de Iowa, Kansas, Missouri y Nebraska.

Habitualmente la pintura con plomo se encuentra en artículos antiguos de más de 40 años. Pero la venta de antigüedades que contienen pintura con plomo no está regulada, y muchos compradores no son conscientes de la amenaza que representa esta neurotoxina cuando introducen en sus casas objetos de segunda mano.

A menudo los productos de antigüedades comprados en tiendas de segunda mano o en anticuarios fueron fabricados hace décadas, mucho antes de que entrara en vigor la actual ley federal sobre sustancias tóxicas.

No hay un nivel normal de plomo

La pintura y las tuberías de plomo se mencionan como los principales riesgos de exposición al plomo en los niños. La intoxicación por bienes de consumo y antigüedades es poco frecuente. Sin embargo, las páginas en línea de los departamentos de salud de Missouri, Iowa, Kansas y Nebraska advierten de los peligros del plomo en los muebles de segunda mano, la cerámica vieja y los juguetes antiguos.

Hooks-Anderson dijo, "uno de los conceptos erróneos más peligrosos sobre el plomo es creer que los niveles tienen que ser realmente altos para causar daño".

La Dra. Denise Hooks-Anderson, médico de familia que ejerció anteriormente en St. Louis por 10 años, dijo que los niveles elevados de plomo en la sangre de los niños suelen descubrirse a través de exámenes de rutina, no porque el niño muestre signos de envenenamiento.

Los síntomas de la intoxicación por plomo incluyen dolor abdominal, estreñimiento, fatiga y tal vez dolores de cabeza. Además, dijo Hooks-Anderson las consecuencias a largo plazo de la exposición al plomo en los niños pueden ser graves aun cuando no se presenten síntomas inmediatos que puedan advertir a los padres y a los médicos.

"No hay un nivel normal de plomo. Tener cualquier cantidad  de plomo en la sangre es anormal".
Dra. Denise Hooks-Anderson

El artículo más tóxico que analizaron los investigadores fue una tapa de salero que contenía 714 veces ese límite. En aquel momento los investigadores estuvieron de acuerdo en que probablemente sería imposible regular la venta de artículos de segunda mano en tiendas de antigüedades y tianguis y que no se debería permitir que los niños entraran en contacto con artículos comprados a un vendedor no regulado.

En un estudio del año 2010, investigadores de la Universidad Estatal de Oregón, la Universidad Estatal de Nueva York y la Universidad de California-Berkeley compraron artículos usados en tiendas de segunda mano y de antigüedades.

Descubrieron que se podían comprar artículos que contenían plomo en cada una de las tiendas que visitaron en Virginia, Nueva York y Oregón, y que 19 de los 28 artículos comprados infringía la norma federal de 1978 que prohíbe el uso de pintura residencial que contenga más de 600 partes por millón de plomo.

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Preocupada por saber de dónde procedía el plomo, Poupard buscó respuestas en Internet. Allí encontró a Tamara Rubin, una activista que lucha por la seguridad de los bienes de consumo y que tiene una gran comunidad en línea.

En el 2016, Rubin fundó la compañía Lead Safe Mama LLC para continuar formalmente el trabajo que había iniciado en el 2008 educando al público sobre los peligros del plomo después de que sus propios hijos fueran envenenados. Calcula que interactúa con hasta 100 personas al día, respondiendo a preguntas y proporcionando recursos.

Rubin dijo “alrededor del 90% de mis lectores son madres y abuelas".

En el grupo privado de Facebook de Rubin, que cuenta con más de 18.000 miembros, los padres buscan apoyo y consejo entre ellos sobre experiencias relacionadas con la intoxicación por plomo o a la exposición de los niños a artículos que contienen plomo.

Rubin envió a Poupard hisopos de 3M para que analizara los artículos de su casa en busca de plomo, como ha hecho con otras innumerables familias.

Poupard dijo, "y analicé el baúl. Y dio positivo, inmediatamente se volvió rojo brillante en el hisopo".

La EPA ha planteado dudas sobre la precisión de los hisopos de 3M, incluyendo cuestiones sobre falsos positivos en un informe sobre el producto del 2012. Pero Poupard no estaba dispuesta a correr ningún riesgo, especialmente después de recordar el primer verano que tuvo el maletero, cuando su salud había empeorado temporalmente en la misma época en que usaba un raspador de metal y un cepillo de alambre para quitar la pintura verde del maletero.

En el antiguo apartamento es poco probable que el baúl fuera lo único que contribuía a los niveles de plomo de Wallace . Pero Poupard lo cubrió inmediatamente con una sábana para limitar la exposición de Wallace. Sin embargo, dado su tamaño, tardó años en sacar finalmente el baúl de sus vidas.
Y cuando por fin pudo deshacerse de él, quiso asegurarse de que nadie más lo introdujera en su casa.

Vintage trunk
Jennifer Poupard
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Imagen proporcionada
En el 2014, Wallace, el entonces niño pequeño de Jennifer Poupard, entraba regularmente en contacto con el baúl cubierto de pintura con plomo mientras aprendía a ponerse de pie.

Poupard dijo,"con un marcador permanente escribí con letras enormes en todos los lados y en el interior del baúl: ”pintura de plomo“. Y me programé para sacarlo cuando el camión de la basura debía venir ese día o al día siguiente”.

Según la Dra. Kandace Fisher-McLean, profesora de la Universidad de Missouri y coordinadora de la Iniciativa Nacional de Hogares Saludables, los materiales de construcción como las puertas, los marcos de las ventanas y los elementos decorativos anteriores a 1978 son especialmente peligrosos. La vajilla antigua, los artículos de cerámica, la platería, las joyas, los juguetes y los muebles también tienen más probabilidades de contener plomo.

Pero no existe una forma confiable de evaluar si un objeto antiguo representa un riesgo de plomo.

Fisher-McLean dijo,"ciertamente, como una especie de regla general se puede utilizar la edad como un buen indicador.

"Pero con todos los artículos que hay en el mercado, y todas las formas y medios en que la gente puede obtener estos artículos, desde las tiendas de antigüedades, los mercados sobre ruedas, las tiendas de segunda mano y las ventas de garaje, no había absolutamente ninguna manera de regular todas las cosas que ya están en el mercado".

Fisher-McLean dijo, el plomo tiene que entrar en el cuerpo para ser peligroso, y los niños son los más vulnerables.

"Los niños son curiosos por naturaleza, tocan todo y se llevan las manos a la boca”.

Fisher-McLean advirtió que como regla general, "no compre juguetes antiguos para que sus hijos jueguen con ellos".

Fisher-McLean mencionó, los platos antiguos pueden ser especialmente peligrosos, ya que durante largo tiempo son expuestos al calor y a la luz lo que provoca la producción de polvo de plomo que supone un peligro si se ingiere o se inhala.

El año pasado, cuando 15 niños y adultos presentaron niveles positivos en las pruebas de niveles elevados de plomo en la sangre relacionados con el uso de vajilla de cerámica, el Departamento de Salud de Nueva York emitió una advertencia sobre la compra o el uso de vajilla de cerámica tradicional en mercados sobre ruedas, vendedores ambulantes o lugares en los que es difícil determinar el fabricante o la forma de fabricación del producto.

Vintage store
Niara Savage
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Midwest Newsroom
En el centro comercial de antigüedades de Chesterfield, en el condado de St. Louis (Missouri), se exponen y venden juguetes y vajillas de época que datan de la década de 1940. No existe un control y regulación formal de los productos antiguos y de segunda mano.

Campana para Soluciones más Sansa, una organización sin fines de lucro que trabaja para reducir el plomo y otros elementos tóxicos en los artículos comprados en tiendas de descuento, ha realizado estudios a lo largo de los años sobre los niveles de plomo en cosas como manteles, joyas y juguetes que se encuentran a la venta en tiendas de descuento.

En el Chesterfield Antique Mall del condado de St. Louis (Missouri) se expone a la venta una vajilla muy antigua de los años 40s.

Fisher-McLean dijo, "una pieza como esa puede ser hermosa para colgarla en la pared o ponerla en un mueble de porcelana. Pero ciertamente, no es algo con lo que se quiera comer".

Goodwill of Western Missouri and Eastern Kansas se negó a comentar sobre las normas relacionadas con la venta de platos y juguetes dañados o antiguos.

Artículos en tiendas de descuento

Incluso los artículos nuevos pueden representar una amenaza de exposición al plomo.

Las tiendas de descuento, como Dollar General, Family Dollar y Dollar Tree, ofrecen miles de productos a precios bajos, desde artículos de primera necesidad hasta juguetes para niños. Con cientos de tiendas de descuento en Iowa, Nebraska, Kansas y Missouri, la gente puede llegar a confiar en estos minoristas, especialmente cuando pueden ser las únicas opciones que se encuentran cerca de sus casas.

Su estudio más reciente descubrió que, de 226 artículos analizados, el nivel con sustancias químicas tóxicas, incluido el plomo, se redujo del 81% en el 2015 al 53% en el 2022. Aunque los niveles de plomo mejoraron, se encontró que las soldaduras de plomo en los juguetes y los auriculares dirigidos a los niños tenían altos niveles del metal tóxico.

José Bravo coordinador nacional de la Campaña Healthier Solutions (Soluciones Más Sanas) dijo que el grupo quiere que las tiendas de descuento exijan a los fabricantes que produzcan productos sin plomo.

Dijo, "el plomo es un elemento tan fácil para que las tiendas o los minoristas se dirijan a sus proveedores y les digan: '¿Adivina qué? Ningún plomo es un plomo seguro, ¿verdad?".

Bravo dijo que la reducción del número de artículos que se encuentran con toxinas está mejorando. Junto con el informe, uno de los esfuerzos de su organización es comunicarse con los ejecutivos de cada empresa para que actualicen sus políticas y amplíen la lista de sustancias prohibidas. Pero las listas sólo se están aplicando a los productos etiquetados en la tienda, lo que significa que hay que trabajar más para que se aplique a todo lo que se vende.

El portavoz corporativo de Dollar Tree no respondió a las solicitudes de comentarios.

La Comisión Federal de Seguridad de Productos de Consumo establece normas sobre las cantidades tolerables de plomo en los productos. Solo en este año ya se han retirado siete productos del mercado debido a que superan la concentración de plomo de 90 partes por millón en productos infantiles. Bravo dijo que dejarlo en manos de los reguladores no siempre es suficiente.

Bravo dijo, "la mayoría de las veces, la gente diría: 'Bueno, sí, ya sabes, la EPA, o la Administración de Alimentos y Medicamentos, o alguien está salvaguardando nuestra salud cuando se trata de ellos'. Esa no es la realidad".

Bravo admite que eliminar el plomo de los productos es sólo una parte para abordar la exposición al plomo.

"Me gusta decir que sí podemos minimizar la exposición por $1 dólar a la vez de estas tiendas de dólar, creo que podríamos llegar muy lejos".

Los pobres siempre pagan el precio

Para algunas personas, la solución es sencilla: deshacerse de los artículos que contengan plomo. Sin embargo, Bravo, reflexionando sobre su infancia, sostiene que no todo el mundo puede permitirse ese lujo.

"Muchos de estos juguetes son realmente endebles, muchos de estos productos son realmente endebles, y se desbaratan", dijo. "Una vez que se desbaratan, los niños siguen jugando con ellos. Recuerdo haber tenido algo que se desbarató y, debido a mi educación, y a que no teníamos [los] recursos, seguí jugando con él. Lo mismo pasa ahora con esto".

E incluso cuando los productos se tiran a la basura, son las comunidades de bajos ingresos y la gente de color las que más lo sufren.

Dijo, "¿dónde están ubicadas esas áreas municipales de basura? Están ubicadas en nuestra comunidad, ¿verdad?.Y cuando llueve, se filtra en el agua y así se sigue dando".

Cuando llueve, el lixiviado (aguas residuales), un líquido formado por la extracción de muchas sustancias químicas de los residuos, puede llegar al suelo si un basurero carece de revestimiento o tiene uno que esté dañado. Desde allí, puede filtrarse a las aguas subterráneas, según un documento del 2013 escrito por varios investigadores belgas que estudian las repercusiones ambientales del medio y socioeconómicas de los basureros.

La Agencia para las Sustancias Tóxicas y el Registro de Enfermedades, que forma parte de los CDC, enumera entre los riesgos ambientales para la salud del plomo a "las personas que viven cerca de los sitios de residuos peligrosos, incineradores, basureros", y añade que las personas pueden estar expuestas al plomo al "respirar el aire, beber agua, comer alimentos o tragar polvo o suciedad que contiene plomo."

Unleaded 2

El diario Missouri Independent y la Redacción del Midwest están estudiando conjuntamente el tema de los altos niveles de plomo en los niños de Iowa, Kansas, Missouri y Nebraska.

Niara Savage is the reporting fellow with NPR Midwest Newsroom and The Missouri Independent. Formerly an intern with St. Louis Public Radio, she’s especially interested in race, education and criminal justice. She earned a bachelor’s degree in political science from Fisk University.
Samantha Horton is a fellow with the NPR Midwest Newsroom and the Missouri Independent. She most recently covered business and economy in Indiana with Indiana Public Broadcasting for four years. Previously she was a reporter with Side Effects Public Media and WNIN. Her work has won awards including a Regional Edward R. Murrow and has been featured on NPR.
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