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Yoli tortillería de KC es reconocida como semifinalista del premio James Beard

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Carlos Moreno
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Los propietarios de Yoli Tortillería, Mark y Marissa Gencarelli, han sido nombrados como semifinalistas en la categoría de pasteleria por excelencia en los Premios James Beard.

Se cree que es la primera vez que una tortillería ha sido reconocida para el premio James Beard. Este año Yoli Tortilleria es uno de los dos restaurantes del área de Kansas City que son nombrados como semifinalistas.

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Marissa y Mark Gencarelli necesitaron mensajes de amigos, un poco de confusión y luego una búsqueda en Google para darse cuenta de que su Yoli Tortilleria había sido nombrada semifinalista del Premio James Beard.

Marissa Gencarelli se enteró por primera vez de este honor cuando un amigo y chef, que antes trabajaba en Kansas City, le envió un mensaje el 23 de febrero, el día en que se anunciaron los semifinalistas del Premio James Beard, pero pensó que le estaba tomando el pelo.

"Cuando leí el mensaje, pensé que debía estar equivocado. Se ha confundido", dijo Gencarelli. "Así que busqué en Google mi nombre y luego el de Mark. Y ahí estaba, como lo primero en la transmisión de noticias".

Yoli fue nombrada semifinalista en la categoría de "Pastelería por excelencia", lo que se cree que es la primera vez que una tortillería es nombrada en cualquier categoría de los prestigiosos premios. El otro restaurante del área de Kansas City nombrado semifinalista fue Carl Thorne-Thomsen, como "Mejor Chef: de la zona central", por su restaurante Story de Prairie Village, Kansas.

Según Mark Gencarelli, el anuncio les pareció surrealista, porque nunca habían oído hablar de tortilleros nominados en la categoría de "Pastelería por excelencia", y no tenían ni idea de cómo la fundación supo de su negocio. Aunque la mayoría de las categorías se clasifican por regiones, la categoría "Pastelería por excelencia" es de ámbito nacional.

Elizabeth Hamel, portavoz de la Fundación James Beard, dijo que el equipo de James Beard buscó tortillerías o tortilleros en sus anteriores semifinalistas para todas las categorías, pero no pudo encontrar ninguno, por lo que es muy probable que Yoli sea el primero.

Marissa Gencarelli dijo que es increíble que una panadería mexicana sea reconocida por la Fundación James Beard, y está emocionada por ser probablemente la primera tortillería reconocida por la organización.

"Como sabes, creo que lo más importante es que es muy inesperado para nosotros, así que estamos muy orgullosos", dijo Marissa Gencarelli. "Estamos orgullosos de nuestro equipo y de todo lo que hemos conseguido hasta ahora. Han sido más o menos cinco años de constante esfuerzo".

Los Gencarelli dijeron que no esperan ganar el premio, pero que se sienten humildes al ser reconocidos. Aparte de todas las llamadas telefónicas y correos electrónicos que han recibido para felicitarles, en Yoli todo sigue igual.

Actualmente, hay dos locales de Yoli: el local del Westside, en el 1668 de la calle Jefferson, donde hacen tortillas de harina y tienen un pequeño local, y el local del West Bottoms, en el 2828 de la avenida Guinotte, donde fabrican tortillas de maíz.

La pareja está en proceso de trasladar la fabricación del West Bottoms a un nuevo espacio más grande en Southwest Boulevard. Marissa Gencarelli dijo que para esta primavera planean tener el nuevo sitio de producción en funcionamiento.

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Empleados de Yoli Tortilleria Janeth Hernández voltea las tortillas de harina para enfriarlas mientras Teo Tolentino se prepara para insertar la masa de la tortilla a través de una plancha calentada.

Desde hace tiempo, los premios James Beard han sido criticados por su falta de diversidad, y en parte por eso, no ha habido premios en los dos últimos años.

En agosto del 2020 el problema llegó a su punto máximo, cuando la fundación canceló abruptamente su ceremonia de entrega de premios y anunció que no declararía ningún ganador. En un comunicado, la organización declaró la pandemia y reflexionó sobre la diversidad como motivo para cancelar las ceremonias del 2020 y 2021.

Bonjwing Lee, escritora y fotógrafa de Kansas City, fue juez de los Premios James Beard durante 14 años, pero renunció a ellos tras la polémica del 2020.

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Teo Tolentino voltea una tortilla que está sobre la plancha hacia la estufa donde María Guzmán termina de cocinarlas dentro de la tienda Yoli Tortilleria del West Side.

Aunque Lee dijo que no ha estado en Yoli Tortilleria, está emocionado por los Gencarellis. Yoli parece el tipo de negocio que los estadounidenses querrían ver reconocido, dijo.

Dijo, “esto hace una gran diferencia, muy grande, en la vida de este chef y propietario de restaurante que para alguien que ya es famoso".

Lee expuso sus problemas con los Premios Beard en un artículo publicado en octubre del 2020 para Eater, en el que decía que cuando la fundación se apresuró a reaccionar ante el problema de la diversidad, violó su propia ética y luego intentó encubrirlo. The New York Times tenía la misma opinión, informando que la Fundación Beard estaba preocupada por el comportamiento de algunos chefs y que no había ganadores negros.

Posteriormente, la Fundación James Beard inició una amplia auditoría interna en un intento de eliminar el sesgo sistemático e hizo cambios en el proceso de evaluación. Pero Lee dijo que los problemas siguen existiendo en toda la industria restaurantera.

Lee dijo, "todavía no hemos definido en la industria restaurantera lo que es justo, todavía no hemos definido en la industria restaurantera lo que sería un cambio significativo y cómo vamos a lograrlo de manera justa y con una forma que asegura la dignidad de todos".

Bek Shackelford-Nwanganga is a freelance reporter for KCUR 89.3.
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